NASA新一代系外行星“猎手”将进入新轨道

刘海英

2018年04月20日08:27  来源:科技日报
 
原标题:NASA新一代系外行星“猎手”将进入新轨道

  美国东部时间18日18时52分(北京时间19日6时52分),美国国家航空航天局(NASA)的“凌日系外行星勘测卫星”(TESS)在佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地,搭乘太空探索技术公司(SpaceX)的“猎鹰9”号火箭顺利升空,开始其系外行星搜索之旅。

  TESS原计划于4月16日升空,但因需要进行额外的导航控制分析而被推迟至18日。若一切顺利,其将在60天后进入一个之前从未使用过的高地球轨道(HEO),开始为期两年的系外行星勘测任务。

  TESS是NASA继开普勒太空望远镜之后又一个重要的系外行星探测器。虽与开普勒天文望远镜一样使用凌日法(系外行星侦测方法之一,通过目标恒星视觉亮度的变化判定是否存在行星)进行勘测,但TESS的搜寻目标及覆盖空域皆有别于后者。TESS勘测的目标恒星距离地球30光年到300光年,远比开普勒任务的目标恒星近,因此其亮度要比开普勒任务目标恒星高30倍到100倍。这更便于科学家利用地面观测站和太空望远镜进行后续观测和研究。而与开普勒太空望远镜只能扫描固定小片空不同,TESS会最终覆盖至少85%的空域。其将在两年时间里对26个24°×96°的空域逐一进行至少27天的勘测,每两分钟记录一次目标恒星亮度,每半小时拍摄一幅勘测空域的全帧图像。

  NASA科学家称,他们会在大约20万颗恒星中选取15000颗作为主要勘测目标,预计整个任务期间会发现20000颗系外行星,其中至少有50颗行星体积与地球相似,而不超过两个地球大小的行星将达到500颗。这些行星将成为未来20年天文学家的全新研究目标。

(责编:张歌、吴亚雄)

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