太阳系外飞来一颗星

聂翠蓉

2017年11月02日08:30  来源:科技日报
 
原标题:太阳系外飞来一颗星

  我们的太阳系或许正在迎接第一个天外访客。据美国国家航空航天局(NASA)官网10月26日报道,国际天文学联合会(IAU)小行星中心宣布,最近一周30多家天文台的观测表明,一颗彗星可能从太阳系外飞来。如果接下来两周观察能确认,这颗彗星将成为首颗被观测到的“星际天体”。

  这个直径不到400米的天外来客,10月19日夜间由夏威夷大学博士后罗布·维瑞克用泛星计划(Pan-STARRS)望远镜发现。接下来一周内,全球34台望远镜分别观测到该天体,并根据其运行轨迹证实,该天体很有可能来自于太阳系外天琴座方向,目前正在地球轨道与火星轨道之间飞行。

  造访太阳后将一去不复返

  这次发现的彗星(命名为C/2017 U1),运行轨迹相当奇特。它以几乎垂直于太阳系轨道的角度快速接近太阳,而且与地球的最近距离只有火星与地球距离的一半。更奇特的是,其轨道不是椭圆形,而是双曲线形。这说明它在接近太阳后不会返回,而是远离太阳系飞到外太空。

  轨道为椭圆形的彗星被称为周期彗星,它们根据周期性回归近日点的长短被分为短周期彗星和长周期彗星。前者每隔200年左右返回近日点一次,来自海王星外的柯伊伯带,而后者来自更远的欧尔特云,周期长达数千年甚至上万年。天文学家发现,大多数彗星属于周期彗星,其轨道呈椭圆形,太阳是这个椭圆的焦点。也就是说,彗星不论周期多长,其轨道都是封闭的,会一直受到太阳的牵引,属于太阳系的一员。

  而轨道为双曲线的彗星被称为非周期彗星,这类彗星一生只接近太阳一次,被普遍认为原本就不是太阳系成员,只是无意中闯进太阳系的访客,最终会义无反顾地远离太阳系而去。

  现有研究结果表明,C/2017 U1与柯伊伯带中的许多天体在构成上相似。来自柯伊伯带的彗星通常是冰冷的,接近太阳时会形成慧核和慧尾,但目前的观测数据并没有出现这些状况,这意味着C/2017 U1很可能不是冰冻的彗星,而更像岩石构成的小行星。

  神秘身份未来两周见分晓

  美国西南研究所科学家西蒙·波特认为,这颗彗星来自非常遥远的地方,但目前数据还不能确定其家园到底距离我们多远。它很可能来自太阳系外,但南佛罗里达大学的玛瑞亚·沃玛克表示:“拥有这种极端轨道的彗星不一定来自星际空间,它也很有可能是与木星或其他行星碰撞后改变了轨道。”

  1980年美国天文学家爱德华·鲍威尔所发现的鲍威尔彗星(C/1980 E1),也曾被怀疑是星际彗星。当时它绕过太阳后进入远离太阳系的轨道。但天文学家们后来发现,它只是在受到木星牵引后获得足够的加速度,脱离太阳系而已,因此这颗彗星只是偶尔离家出走的太阳系一员。

  但很多天文学家们表示,C/2017 U1的轨道与地球绕太阳公转的轨道平面具有很大的倾角,遭遇太阳系行星牵引的机会不大,很有可能来自太阳系外的天琴座方向。

  目前,这颗“星际彗星”正以每秒26公里的速度快速远离太阳系,未来两周内,世界各地天文学家仍有机会对其进行观测,以确认这一神秘造访者,是否真正来自太阳系外的星际。

(责编:张歌、熊旭)

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