新一轮太空“淘金热”开始 急需出台国际公约

2016年12月09日08:32  来源:科技日报
 
原标题:新一轮太空“淘金热”开始

  小行星采矿示意图(图片来自网络)

  本报记者 刘 霞

  埃隆·马斯克和有些亿万富翁们开展的将人类送往火星的太空探索“军备竞赛”正如火如荼地进行,这一终极目标似乎也离他们越来越近。

  与此同时,一些新近涌现出来的太空探索公司则另辟蹊径,将目光瞄准了另外的目标:不仅将人类送往太空,还要像从太阳那儿盗取火种的普罗米修斯那样,从太空取回资源供人类使用。这其中包括月球捷运(Moon Express)公司、深空产业(DSI)公司以及行星资源公司(Planetary Resources)等,他们都希望能尽快利用外太空丰富的资源。

  据美国《基督教科学箴言报》近日报道,在2017年即将到来之际,一些公司计划明年开始进行探索性的任务,这可能会掀起新一轮太空“淘金热”。

  有人认为,太空采矿有望减少资源冲突,但也有不同意见认为,由于现在缺乏法律法规对太空采矿产业进行管理,从长远看,采集外太空资源可能非常危险。

  希望消弭资源冲突

  太空采矿的潜在好处让很多公司大佬们垂涎不已,他们似乎找到了一台强力印钞机,将直接从此受益。很多科学家也对此赞赏有加,包括个人魅力爆棚的著名天体物理学家奈尔·德葛拉司·泰森。

  太空采矿项目的支持者们,包括这些公司的高管们认为,如果外太空采矿成功,或许有助于消弭因为争夺地球有限资源而产生的冲突。《新共和国》杂志的瑞秋·里德雷尔则表示,“技术进步可能会终结资源稀缺,减少对矿物资源和能源的争夺,就像科学战胜了瘟疫和其他困境一样。”

  2014年,泰森在一个电台采访中表示,“如果你能将一个房子大小的小行星弄到地球来,它所拥有的铂金或黄金数量可能远超人类历史上采集到的铂金或黄金总量,如果我们能做到这一点,造成人与人之间产生暴力行为的资源稀缺可能会消失。”

  深空产业公司和行星资源公司主要专注于在小行星上采矿,而月球捷运公司旨在探索和开采月球。月球捷运公司创立者纳文·嘉强调,除了在月球上凿洞之外,他们也希望能采集月球表面的珍宝。据悉,截止到2014年,月球上的矿产财富价值140千万亿美元到500千万亿美元之间。

  当然,这些公司的太空采矿目标丰富多样。比如,由众多亿万富翁和曾在美国国家航空航天局(NASA)工作的科学家组成的行星资源公司的目标,是开采小行星上的水源及贵金属。该公司首席执行官兼联合创办人克里斯·列维奇在接受英国《卫报》采访时表示,“我们计划获得太空资源并在距离它们非常近的地方使用这些资源。未来,如果太空旅行能实现,我们只需携带少量物资进入太空。”

  急需制定法律法规

  随着越来越多人认识到太空采矿的好处并加入进来,许多国家开始考虑如何对这一产业进行调控和管理,希望能抢占先机。

  2015年11月,美国总统奥巴马签署了《美国商业航天发射竞争力法案》。该法案规定,美国公民将拥有从小行星上获取资源的所有权,鼓励小行星资源的商业开发与利用,这意味着,私营公司将拥有从天体上开采到的矿产资源,使美国成为世界上首个明确认可私人拥有月球及其他天体上矿产权的国家。

  其实,早在2014年NASA就开始布局。与深空工业和行星资源公司合作,NASA计划于2018年登陆到近地小行星“贝努(Bennu)”上,再花5年时间实地勘测、采样、返回。

  无独有偶,今年2月,欧洲国家卢森堡宣布了一个长期项目“太空资源”,目标是开采太空天体(主要是近地小行星)中丰富的矿石资源。该项目将由前欧洲航天局(ESA)局长让·雅克·多尔丹担任顾问,现在,该国已为小行星采矿计划拨款2亿美元。

  作为欧洲第一个筹备“太空矿业”相关法律和监管条例的国家,卢森堡希望,依靠设立法律来明确未来从近地天体中开采出来的矿石的所有权,卢森堡可能也会同深空工业和行星资源公司合作。

  深度产业公司战略传播副总裁梅根·克劳福德本周对《卫报》表示,“我们预计,太空采矿领域未来几年可能会达成不少双边和多变协议,并最终出台一项国际公约,来更好地管理和协调这一产业的发展。”

  谨防利益驱动后果

  尽管已有不少国家制定了法律法规,但整体来讲,对这一产业缺乏管理仍让很多人忧心忡忡。他们担心,在此背景下开展太空采矿,可能会产生很多不好的后果。

  2013年,布瑞恩·默察特在著名科技杂志《主板》上撰文指出,“目前这种‘先开采,问题以后再说’的模式,可能会破坏科学家对新环境进行完整而详细研究的机会。在利润驱动下,开采公司可能会在没有对小行星进行全面了解之前就贸然动工,从而产生不好的后果。”

  还有人对这一产业在减少资源争夺冲突方面是否切实有效表示怀疑,认为,这一新的财富来源仅仅是“另一个让人们大动干戈的东西”。

(责编:王艺锭、熊旭)

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