蚂蚁培育植物时间可能比人早

张梦然

2016年11月28日08:53  来源:科技日报
 
原标题:蚂蚁培育植物时间可能比人早

英国《自然·植物》杂志日前在线发表的一篇论文称,斐济的一种蚂蚁会积极培育植物,之后栖居其上以获得保护。在对这种行为进行演化分析后,研究人员得出结论:蚂蚁早在几百万年前就开始培育植物,远在人类开始农业耕作之前。

有多种动物,如培养真菌的切叶蚁或甲虫,已经与其他生物体发展出互惠关系,这些动物会种植、滋养或培育其他生物体。

德国慕尼黑大学研究人员纪尧姆·乔米基和苏珊娜·雷娜在最新的研究中发现,在斐济群岛上,凹头臭蚁属的一种蚂蚁,已积极培育了至少6种穗鳞木属植物,这种植物是在其他植物或树上生长的附生植物,无法从土壤中获取养分。

研究人员还发现,这些蚂蚁会收集植物果实的种子,然后将其插入寄主树的缝隙中。长出的幼苗组成“小房间”,蚂蚁会时时到此排泄,为幼苗提供养分,使其在没有肥沃的热带土壤滋养的情况下也能成长。随着这种小房间不断扩大,可为路过的工蚁和永久性蚁群提供栖息地和保护。

论文作者表示,与此前观察到的蚁植共栖不同,论文所述的这种互动关系并非兼生性而是必需的:蚂蚁和植物相互依赖,无法独活。研究表明,蚂蚁培育的单一作物在寄主树上形成一个居住网络,上面布满了蚂蚁踪迹,蚁后居于中心位置。

最后,论文作者重建了蚂蚁和植物的演化历史,表明大约在300万年前,在共同演化的作用下形成了这种模式:穗鳞木属植物演化形成了在树皮上固定自己的特殊能力,蚂蚁则开始了植物培育行为。(记者张梦然)

(责编:阴重宇(实习生)、熊旭)

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