天文学家探测到宇宙最古老的氧

2016年06月18日09:22  来源:科技日报
 

新华社华盛顿6月16日电 (记者林小春)一个国际天文学小组16日说,他们探测到了宇宙中最古老氧的清晰信号,它来自于距地球约131亿光年的一个星系,这说明宇宙诞生仅7亿年就出现了氧。

日本、美国和欧洲的研究人员在新一期《科学》杂志上报告说,借助在智利的大型射电望远镜阵“阿塔卡马大型毫米波/亚毫米波天线阵”,他们在一个名为“SXDF-NB1006-2”的星系中发现了电离氧的信号。这个星系是日本研究人员在2012年首先观测到的,是当时发现的距地球最遥远的星系。

研究人员说,电离氧信号表明,这个星系中已经有很多质量为太阳数十倍的巨大恒星形成,它们发出强烈的紫外光,使氧原子发生电离。这项新发现为研究“宇宙再电离”时期打开一扇新窗户。

一般认为,宇宙诞生于距今约138亿年前的大爆炸。紧接着大爆炸后的一段时期,物质粒子全部以高温离子形态存在,但随着宇宙不断膨胀和冷却,质子和电子会结合形成不带电的氢原子,宇宙由此进入平静的“黑暗时期”。之后,宇宙再次发生电离,合成氧和碳等重元素,最终形成了现在的宇宙。但再电离是怎么发生的,一直没有明确答案。

研究人员说,他们在这个星系中没有发现碳存在的信号,由重元素形成的尘埃也很少。负责研究的大阪产业大学副教授井上昭雄据此猜测,可能有“不同寻常的事件”导致这个星系的所有气体高度电离化。

研究人员接下来计划进一步观测这个星系,以了解电离氧在其中的分布与运动情况。

(责编:温静、杨磊)

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