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美探测器将择日撞月 在此之前仍将探测神秘发光地平线

赵熙熙

2014年04月08日08:36    来源:《中国科学报》    手机看新闻
原标题:美探测器将择日撞月

美探测器将于本月撞击月球。图片来源:NASA

美国宇航局(NASA)正在准备让其服役期满的月球大气与尘埃环境探测器(LADEE)最后再玩儿一次命——由于燃料即将耗尽,探测器将在受控状态下撞向月球表面,时间暂定于4月21日。但在粉身碎骨之前,LADEE还将进行一次最终的努力,阐明有关月球的一个最主要的谜团——这也正是其奔赴月球的使命之一。

LADEE项目的一个主要目标便是搞清月球地平线上的奇异光芒来自何方——该现象最初是由“阿波罗”号宇航员在月球日出之前发现的。

加利福尼亚州莫菲特场NASA埃姆斯研究中心的项目科学家Rick Elphic在4月3日举行的一次新闻发布会上表示:“迄今为止我们还没有为这一现象给出一个解释。”一种主导的假设认为,是太阳的紫外线导致月球尘埃带电,而这些尘埃随后向上升起,形成了云团,并且这些云团最终俘获了光线以及宇航员的目光。

LADEE携带的一种仪器能够测量单个尘埃微粒造成的影响,同时采集来自较小微粒的信号。月球科学家曾希望一定数量的微小尘埃能够解释“阿波罗”号宇航员所看到的景象。但LADEE并没有发现这种现象。

该仪器主要研究者、科罗拉多大学的Mih■ ly Hor■nyi指出:“我们测量的一个信号表明,升向空中的尘埃数量至少比基于‘阿波罗’号宇航员所报告的期望数值低了两个数量级。”或许尘埃升腾的发生仅仅是偶然现象,他推测,而宇航员恰好在一个正确的地点、一个正确的时间看到了这一切。

LADEE还将再一次尝试解开月球地平线发光之谜。随着探测器越来越接近月球表面,它将把自己的星体跟踪定位器对准月球地平线,从而努力复制宇航员观测到发光景象时的角度和条件。星体跟踪定位器并非设计用来进行高分辨率成像,但Elphic认为值得一试。

如今,地球上的项目管理者已经指导LADEE按照据月球近侧的亚平宁山脉仅3000米高度的轨迹飞行。其目的在于摸清在如此贴近月球表面的情况下,LADEE能够发现多少尘埃。随后,探测器在最终走向死亡之前的几周里将些许拉开与月球表面的距离。而LADEE注定是要随着其轨道的自然衰减将自己终结在月球的远端。这一撞击将远离此前所有撞月地点,且地球上无法观测。

与此同时,地面上的LADEE研究人员有足够的科学工作分散他们的悲伤之情。这架探测器取得了迄今为止对于月球尘埃包层最佳的观测结果,后者是由小陨石撞击月球表面所形成的。该项目同时在月球的外层大气中发现了包括氖、镁和铝在内的异原子。

NASA还表示,并没有计划LADEE撞击的特定地点,具体的撞击日期和时间取决于多个因素。

LADEE项目负责人解释说,由于月球引力场十分不均匀,月面地形复杂,即便科学家完美操控,探测器也有可能在4月21日前的某个时间撞月。

鉴于撞月时间存在不确定性,NASA邀请公众进行“最佳猜测”,感兴趣的人可登陆其网站,在4月21日前预测撞月的具体时间,预测成功者将会收到NASA通过电子邮件发送的个性化纪念证书。

LADEE于去年9月发射,体积与一辆小汽车相仿,加满燃料后总重383千克,其100天的主要任务期于今年3月结束,主要研究了月球稀薄大气的组成成分以及月球表面尘埃的作用。

(责编:李京阳(实习生)、马丽)


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