美国航天局:计划3年内找到外星人的家

2009年08月06日09:10  来源:北京日报

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开普勒望远镜
开普勒望远镜
  太阳系外有多少类地星?随着美国航天局(NASA)开普勒空间望远镜的升空,科学家将揭开这些“特殊”行星的面纱

  美国航天局(NASA)近日发射开普勒空间望远镜,开始寻找太阳系外类地可居行星的任务。此项计划的首席科学家威廉·布鲁基表示,科研小组计划在3年内找到第二个“地球”。他说,我们要找的不是外星人,而是外星人的家。

  开普勒调查10万行星“户口”

  开普勒望远镜主要研究行星的阴影,其探测行星的原理是:当恒星系统中的行星运行到开普勒与恒星之间时,由于行星的遮挡,开普勒的光度计传感器接收到的恒星亮度会变弱。地面科学家可以根据恒星亮度的周期性微弱变化,推算出行星的大小和轨道周期等数据。

  中国紫金山天文台研究员王思潮说,开普勒空间望远镜有超常的视力,有效直径是95厘米,从理论上来讲,它可以看到只有地球一半大小和火星差不多的行星。开普勒配有9500万像素的数码相机。今后三年,该望远镜将观测位于天鹅座和天琴座之间,10万颗星星每半个小时的亮度变化,研究行星穿越其恒星面前时产生的“搬运”现象。

  开普勒行动必须克服诸多技术难关。首先要配备精确度和敏感度都超高的数字探测器。从太阳系外看,地球在旋转到太阳面前时,只阻挡了太阳光的0.008%,因此开普勒的设计精确度是能探测到小至0.002%的微弱亮度变化,相当于跳蚤跳过车前灯。通过测量行星“传输”过程中恒星光线的减弱,天文学家可以判定行星的尺寸大小。

  在日(月)发生的间歇时间里,天文学家们可断定其轨道。将其与其它数据相结合,再根据摇摆定律,就可计算行星相关的重要数据,如质量和密度等。

  约有1000亿颗与地球同级别行星

  美国航天局天体物理学部主任乔恩·莫尔斯认为,类似地球的行星必然存在。这类行星应当围绕着类似于太阳的恒星转动,距离不太远也不太近,其温度可保证星球表面存在液态水,这是生命存在的基本条件。

  华盛顿卡内基学会的艾伦博士说,银河系约有三分之一类似太阳的恒星,有比地球大几倍的行星,比地球小的行星可能更多。每颗类似太阳的恒星都有一颗行星围绕,这意味着银河系中可能有1000亿颗与地球同级别的行星,其中一部分位于含有液态水的“宜居带”。

  迄今为止,天文学家共发现了337个围绕恒星转动的系外行星,但都比地球大很多,所处位置亦无法满足生命存在。

  星际移民仍是遥远

  无论“开普勒”发现了什么,都会使得太阳系外行星探测进入下一个纪元。如果类地行星普遍存在,未来的计划将仔细地研究其中是否有氧存在,以及探索地外生命有关的证据。

  美国天体生物学会委员卡罗尔·克里兰表示,从某种意义上来说,类地行星探索计划与当年哥伦布发现新大陆是相同性质的行动,都想拓展人类的生存空间。但星际移民目前仍是一个相当遥远的构想。到达“星际新大陆”,现有的星际交通工具得经过几百年甚至上千年的飞行。人类现有的技术还不可能对“第二地球”进行资源开发,不足以解决地球的拥挤和资源的枯竭。 王月

(责编:连娜(实习))
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