美天文学家"布阵" 捕捉外星人"声音" 

2007年11月22日11:25  来源:新华每日电讯

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  仰望天空,人类对神秘的宇宙充满幻想:是否存在外星智慧生命?我们在宇宙中孤独吗?也许,人类将在不久的将来解开这些疑团。美国天文学家近日启动艾伦望远镜阵列(ATA),捕捉外星智慧生命发出的无线电波。

  ATA是加利福尼亚大学伯克利分校射电天文台和位于加州的搜寻外星文明计划(SETI)研究所的共同项目,坐落于加州哈特克里克天文台。全部建成后,阵列由350个直径达6米的碟形天线组成。ATA项目第一阶段──42个碟形天线于10月11日投入运作。

  ATA将帮助天文学家观测宇宙中新现象,譬如相互吞噬的黑洞、暗物质星系等,其主要作用之一就是搜寻外星智慧生命发出的无线电信号。美国资深天文学家塞斯·肖斯塔克说,ATA是第一个专门为“地外搜寻”设计的射电望远镜。

  项目负责人之一加州大学伯克利分校的利奥·布利茨说,就阵列目前的规模而言,其搜索速度已经相当于一个大型射电望远镜。

  美国资深天文学家塞斯·肖斯塔克说,ATA能够捕捉到距地球500光年远处发出的无线电信号,其接收距离是目前全球最大的射电望远镜──阿雷西博射电望远镜传送距离的数倍。波多黎各西北部的阿雷西博射电望远镜直径为305米,目前因为运作成本高而可能遭关闭。

  另据美国《国际先驱论坛报》报道,艾伦望远镜阵列能在未来20年内搜索100万颗星球。

  正因为搜索速度快,ATA能够捕捉到宇宙中发生的瞬时现象,譬如黑洞相互碰撞造成的电磁波爆发,这一现象只持续数小时。

  此外,ATA还将帮助天文学家搜寻没有恒星存在的星云,以证实目前天文学界对暗物质星系的普遍预测。

  ATA不仅搜寻速度比传统射电望远镜快,其建设成本和运作费用也低很多。(黄敏)据新华社特稿

  历史

  凤凰计划“搜查”了约750颗星球


  人类搜寻地外智慧生命由来已久。苏联于1957年10月4日发射人造地球卫星。两年后,美国康奈尔大学的两位物理学家菲利普·莫里森和朱塞佩·科尼在《自然》杂志发表文章,首次阐述有关无线电信号可以在两个星球之间传播的问题。这直接引发了用射电望远镜探测宇宙间是否存在其他文明的提议。

  自那以后,全世界涌现了60多家机构寻找外星智慧生命。其中,建于1984年的搜寻外星文明研究所成功找到私人赞助,实施“凤凰计划”,利用射电望远镜观察临近星系。

  “凤凰计划”已于3年前结束,搜索了约750颗星球。美国资深天文学家塞斯·肖斯塔克说,这一数字听起来很多,但“如果一个人知道银河系中有多少星球,就不会觉得多了”。

  银河系长约为10万光年,含有恒星约2000亿颗,其中大量恒星有卫星。天文学家预测,银河系中数百万颗恒星中才可能有一颗存在智慧生命,甚至一颗也没有。

  在搜寻外星智慧生命的漫漫进程中,天文学家们认为,艾伦望远镜阵列(ATA)不仅用于科学研究,还将成为一个更巨型射电望远镜阵列──“平方公里阵列”的实验项目。顾名思义,平方公里阵列接收无线电波的范围将达到1平方公里。天文学家们希望,这一项目将于10年或20年后在澳大利亚或者南非建设。 (黄敏)据新华社特稿

(责编:张文君)
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