我们能找到外星生物吗

2007年11月08日10:26  来源:科学时报

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  2500年前,古希腊哲学家Epicurus在给朋友的信中说:“没有任何理由,但是我相信,在宇宙中有无数个世界存在生命。”2500年过去了,哲学家看似肯定的话题仍然是猜想,我们还没有任何有力的证据证明在地球之外的星球上有生命存在,真的会有外星人吗?我们会找到它们吗?

  10月31日,天文学家、日内瓦大学教授、日内瓦天文台太阳系外行星研究小组负责人Michel Mayor博士受邀到北京大学,作关于如何观测更暗的恒星周围类地行星的演讲。在演讲的前一天晚上,北京大学科维理天文与天体物理研究所所长、天文学家林潮陪同他一起接受了记者的采访。

  发现Gliese581

  Gliese581对大多数公众来说可能是一个奇怪的名字,事实上,它只是一个序号。Michel Mayor在今年4月份发现了这颗恒星,它的温度是太阳的一半、光度是太阳的百分之一、质量是太阳的三分之一。Michel Mayor和他的研究团队经过观测发现,在这颗恒星的周围有3个小行星,它们分别以84天、13天、5天的公转周期围绕Gliese581转动。

  “我们通过多普勒光谱观测的方法,发现了这3颗小行星。虽然中心恒星较小较暗,但是这3颗小行星距离它比较近,因此表面温度不会太低。”Michel Mayor说:“这3颗行星的质量分别是地球的15倍、5倍和8倍,这样的质量有利于吸引大气,不至于因引力太小而让有可能存在的大气散失。”

  3颗行星在围绕中心恒星转动的时候,某颗行星会和中心恒星及地球形成一条直线,出现类似日、月食现象,行星的反射光度发生变化,通过对这些光度变化的测算,距离中央恒星较远的两颗行星的表面温度应该在0~100摄氏度之间,这样的温度适合液态水存在。Michel Mayor认为,“质量、温度都与地球相似,这种类地行星是有可能存在生命的。”

  Michel Mayor还介绍,行星本身是不会发光的,无法直接观测,目前只能通过观测中心恒星的方法来间接地观测行星。欧洲正在建设40米口径的地面望远镜,等这个望远镜建成后可以直接观测行星。到时候我们就可以知道这3颗行星上到底有没有大气了。

  目的不是寻找外星人

  这些类地行星到底在多大程度上与地球相似?15倍于地球的质量,类人生物如何生存?当记者提出这个问题时,Michel Mayor解释说,在这样的类地行星上,像人类这种大型生物是没有办法生存的,它们会被自己的质量压扁,但微小的生物并不会因此而无法生存。“我们并不是在寻找外星人,而是外星生命,生命并不仅仅指类人生物。”

  目前天文学界兴起了一门新的学科――天文生物学,研究对象就是适合生命存在的行星环境。“地球存在46亿年了,我们已经知道在地球形成10亿年前后出现了微生物,至于微生物是如何出现的我们并不清楚,即使在我们生活的地球,生命的起源也是一个谜。”Michel Mayor说:“通过对太阳系外类地行星的观测,我们有可能观测到生命起源的某个瞬间,可以帮助我们解释生命到底是如何而来的,这比发现外星人并和它们取得联系更实际。”

  Michel Mayor和他的研究团队在1995年发现了第一颗类地行星,在这之前他已经为此准备了十几年,Michel Mayor用他几乎一生的时间试图解答2500年前那位哲学家的问题,验证人类的存在在宇宙中是否仅仅是一个巧合。

  “前不久我参加了在苏州大学举行的世界天文学家大会,这次会议是类地行星观测的专题会议。我们在4月份发现Gliese581行星系的相关论文已经被天文学界权威杂志《天文学与天体物理学》接受。更让我开心的是,在我们这篇论文等待发表的几个月里,又有几篇其他研究人员或机构的与类地行星相关的论文写成,这是一个好现象。”Michel Mayor表示。

  目前已经发现的250多颗类地行星中的100多颗,是由Michel Mayor和他的研究团队发现的,在谈到他第一次发现类地行星时,Michel Mayor的第一反应并不是激动:“那颗行星以4天的公转速度围绕中心恒星转动,我们自己都在怀疑――这样的行星有可能存在吗?但是就在这时,北京大学的林潮他们发表了论文,证明理论上这种行星是有可能存在的,我们正好互相验证。”

  在采访中有记者提问,通过对类地行星的研究,是否能给地球带来类似矿藏的资源?Michel Mayor说:“即使我知道了那些行星上有金子,我也没有办法把它们拿回来装进自己的口袋里。我们4月份观测到的这个行星系距离地球10光年,最近的类地行星距地球也有4光年,我们没有办法到达那里把资源运回来。”

  Michel Mayor的幽默回答恰恰表明了他对类地行星研究的科学态度,他说他们目前的任务只是将这些行星找出来,至于外星生命是否真的存在,还得留待以后的科学家通过类似欧洲目前正在建设的大型地面望远镜这种更先进的技术手段去验证。他表示:“我们要走的路还很长,必须按部就班,一步一步来。” (袁建胜)

(责编:张文君)
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