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"勇气号"登陆火星两周年生日 老当益壮
  2006年01月04日14:13 【字号 】【留言】【论坛】【打印】【关闭
  中国日报网站消息:2004年1月3日,一个载入人类太空探测史的日子。这一天,美国国家航空航天局(NASA)的火星漫游者探测器“勇气”号成功登陆火星,开始了探测红色星球的征程。但当初谁也想不到,,我们在两年后仍然可以对这个设计寿命仅三个月的小家伙说声“生日快乐”!它和它的漫游者兄弟“机遇”号依然在火星表面不懈探索着。两年的日日夜夜中,它们闯过了许多生死磨难,也创造了许多奇迹!

  ***“勇气”+“机遇”,外星屡建功

  据美联社2006年1月2日报道,在两年的时间里,“勇气”号和“机遇”号的总行程已经达到7英里(约合11.27公里),其中“勇气”号走过3英里(约合4.83公里),发回照片7万余张,包括自拍照和火星红色表面的全景图。比“勇气”号晚到火星3个星期的“机遇”号更是后来者居上,行程4英里(约合6.44公里),发回照片5.8万张。

  也许你认为7英里只是很不起眼的一段距离,但是想想火星上的恶劣环境吧,平均气温在零下67度,表面布满大大小小的岩石,漫天沙暴的时速达到100英里(161公里)。这是人类第一次能在火星表面进行大范围地漫游,也是火星表面上首次同时出现两部探测车。

  “勇气”号和“机遇”号的设计完全相同,它们都有6个轮子,每个轮子高25厘米。两个“漫游者”靠这些轮子在每天的工作时间里最多可以行进大约100米。但它们的行进速度并不是由轮子决定的,它们携带的科学仪器要将获得的数据处理妥善后才会允许轮子再向前滚动一点。着陆点附近的“路况”是当初选择着陆点的重要依据之一。当初科学家们从155个候选着陆点中选出了两个:一个是巨大的古谢夫环形山,一个是梅里迪亚尼平原。这两个地点都具有高度科研价值,用项目科学家的话来说,就是“跟着水走”。

  这“两兄弟”就像是兢兢业业的地质学家,它们没辜负人们给予的厚望,最大的成就就是都发现了火星上曾经有水的证据,也就是火星曾存在适合生命存在的湿润环境。“勇气”号还是第一个在外星球上爬山的探测器,它在去年的夏天登上了相当于“自由女神”像高度的“丈夫山”山顶。

  此外,两兄弟发回的“摄影作品”也让我们一次次为火星感到“惊艳”。“勇气”号登陆后不久就意外拍到了黑色的UFO(不明飞行物),科学家认为那是人类首度看到的火星流星;“机遇”号登陆一个月后,也立刻有所建树,它用全景相机拍下了火星日落图,照片里,蓝色的天空上一个不大的白点正位于远山上方,白点四周还有一圈蓝晕;2004年3月,“机遇”号还有幸目睹了火星上的“日食”,当然其景象与地球“日食”相差甚远,因为火星的两个卫星直径分别只有23公里和13公里,所以看起来就像两个会移动的太阳黑子。

  ***三次延长“服役期”,长寿全靠“小旋风”

  “漫游者”兄弟作为继1997年的火星探路者之后首次登陆火星的美国探测器,原来的设计寿命只有90个火星日(一个火星日为24小时39分35秒),相当于92个地球日。究竟是什么让它们至今仍保持着这么旺盛的精力?有人开玩笑说,也许是火星人在搞鬼,但科学家在2005年3月揭开了谜团,原来是“小旋风”在暗中相助。

  “漫游者”是靠太阳能板来获得能量的,所以当火星上的尘土慢慢将太阳能板遮蔽起来,它们也就会失去活力。最初的90天服役期就是据此确定的。但奇怪的是,在漫游的过程中,“勇气”号和“机遇”号太阳能板上的尘土数次被外力清除了,这是科学家们当初始料不及的。

  最近的一次这种情况就发生在2005年3月。正常情况下,“勇气”号和“机遇”号的太阳能板分别能为它们提供每天0.9千瓦时的电力,但在3月5日,“勇气”号太阳能板的电力迅速下降到了0.35千瓦时。“勇气”号自拍的照片显示,太阳能板上已经蒙上了厚厚的一层尘土。

  就在人们一筹莫展之际,奇迹出现了。火星上刮起了阵阵小旋风,轻轻松松就把“勇气”号太阳能板上的尘土给吹走了,太阳能板的电力也回升到了每天0.8千瓦时,“勇气”号转危为安。与此同时,它的相机也首次抓拍到了火星小旋风的照片。科学家相信,就是这种火星小旋风一次又一次吹走了“勇气”号太阳能板上的尘土,使得它的漫游得以继续。“机遇”号的长寿大概也是同样的道理。

  ***麻烦一连串,多次“死里逃生”

  火星双车也并不总是那么幸运的,它们曾经遇到过不少大麻烦。“勇气”号在2004年1月登陆十几天后,就“瘫痪”在火星表面,科学家发现它的电脑存储器出了问题,大量的数据文件超过了存储器的负荷。科学家在对其闪存(flash存储器)重新格式化后,才使它恢复生机。

  2004年夏天,“勇气”号的右前轮突然不能正常转动,好像是有什么东西卡住了它的齿轮箱。地面工程师们在实验室里用1∶1的漫游者模型来模拟火星上的情况,花了数月时间才确认原来是润滑剂不能正常注入齿轮箱。于是,他们让右前轮多休息少工作,并且工作中一半时间前进一半时间倒退,最终又使得润滑剂能够正常注入齿轮箱,化解了危机。

  “机遇”号的轮子在2005年4月13日也曾出现故障,不久又陷入沙子里,每天只能艰难移动几厘米。工程师们一面模拟火星沙堆的特性,一面根据模拟结果发出最佳遥控指令,直到6月5日才帮助“机遇”号杀出困境。11月,“机遇”号机械臂一个引擎停止了转动,使得机械臂在勘测岩层时无法延伸。科学家又花两周解决了这个问题。

  另外,两个火星车的岩石打磨器上的钻石都已经被磨光了,这些钻石能够在两个小时的时间里在任何岩石上打磨出一个直径45毫米、深5毫米的浅坑。这些小坑在寻找水的过程中曾帮了科学家的大忙。因为打磨后的层岩表层除掉了受到环境影响的部分,从而能让我们看到层岩内部更原始的状态。

  ***向1000个火星日挺进!人类登陆再等25年

  迄今为止,NASA已经为火星“漫游者”项目花费了9.04亿美元,远远超出了当初8.2亿美元的预算,这主要是因为任务时间一延再延。2005年4月,航空航天局下属的喷气推进实验室宣布第三次延长漫游者的探索计划,科学家认为,它们可以工作到今年9月份以后,干满1000个火星日。

  当然也不能过分乐观,因为今后任何一个故障或者操作失误都有可能让任务中断。康奈尔大学的火星任务研究者史蒂文表示:“漫游者现在的生命都是借来的。它们早过了‘大限’,现在都是一天天掐算着过的。我们在尽全力推动它们。”

  不过,要想回答人们追问已久的火星生命问题,唯一的办法可能是人类亲自上去看一看。2005年8月12日,美国新型火星探测飞船“火星勘测轨道飞行器”发射升空,它将探测火星上的水资源和生命线索,并为未来的火星登陆寻找合适的地点。按照美国的探索火星“路线图”,2007年发射“凤凰号”登陆探测器;2009年发射火星科学实验室,对甲烷作出高灵敏度、高精确度的探测;2013年到2020年间还将发射能够将火星物质样本带回地球的探测器;而最终的目标是在2030年将6名宇航员送上火星。(康娟) 

来源:中国日报网站 (责任编辑:马丽)
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