“新地平线”负重任要替冥王星“辟谣”

2006年01月19日09:30  来源:《新闻晨报》

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  迄今为止,各式各样的探测器几乎已“访问”过除冥王星之外的太阳系所有行星。冥王星在太阳系中是离太阳最远、质量最小的一颗行星,质量只有地球的0.24%。

  美国宇航局对于探索冥王星可谓情有独钟。一方面由于人类对冥王星实在知道得太少,另外冥王星还是唯一一颗由美国人发现的行星。1930年,美国天文学家汤姆勃通过长期观测,发现了冥王星的存在。尽管汤姆勃已经去世,他的女儿在得知“新地平线”即将发射的消息后仍然说:“如果我爸爸知道这个消息,他将有多高兴啊。”

  冥王星所在的太阳系边缘地带名为柯伊伯带,那里存在大量由冰和岩石构成的天体,也是众多彗星产生的地方。例如前些天“星尘”号携带回地球的“怀尔德2号”彗星的尘土样本,原本就产生于这一区域。

  另外,与地球、水星、金星、火星等“类地行星”和木星、土星、天王星、海王星等“巨行星”不同,冥王星被科学家归为一个特殊类别,名为“冰矮星”。因此,在发现者汤姆勃1997年去世后,科学界一直有要求把冥王星“降低级别”的呼声。

  “新地平线”号探测项目负责人斯特恩认为,通过对冥王星的探索,人们能够确认冥王星也是一颗行星,而通过对冥王星的研究,科学家有望揭开更多太阳系形成的奥秘,因此这一旅途尽管耗时耗资都如此巨大,仍然“非常值得”。

(责任编辑:马丽)
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