追根溯源 科學家首次確定隕石來自哪顆行星

2009年03月27日08:26  來源:新華網

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約4公斤2008TC3殘骸
約4公斤2008TC3殘骸 
  天文學家去年在一顆小星飛臨地球前十幾小時發現了它,並收集到它留在地球的殘骸。這是人類首次確定特定隕石來自哪個小行星。

  《自然》雜志25日的文章報道這一事件。

  不速之客

  去年10月6日,美國亞利桑那州一名天文愛好者發現一顆小行星。他隨后把坐標傳給位於馬薩諸塞州的小行星中心。

  小行星中心主任蒂姆·斯帕爾回憶說,由於電腦系統意外地拒絕接收更多數據,迫使他不得不親自動手。

  “當我察看並手工計算軌道時,數據清晰顯示,它將撞上地球,”斯帕爾說。

  他馬上通知美國噴氣推進實驗室的史蒂夫·切斯利。切斯利是美國國家航空航天局近地天體計劃辦公室成員。他趕忙再次計算,結果電腦屏幕上顯示出碰撞幾率為百分之百,此時離小行星到達地球時間隻有不到13小時。

  “我頭一次看見電腦屏幕上蹦出百分之百碰撞幾率的字樣。不用說,這種事會讓你一下在椅子上坐直了,”切斯利說。

  墜入沙漠

  這顆被命名為2008TC3的小行星在距地面37公裡處解體,當時飛行速度約為每秒12公裡,釋放出相當於1000到2000噸TNT炸藥爆炸產生的能量。

  小行星殘骸落入蘇丹北部努比亞沙漠。當地人報告看見一個火球。一名荷蘭皇家航空公司飛行員當時在1400公裡外駕機從約翰內斯堡飛往阿姆斯特丹,他說自己看見地平線上出現一道強烈閃光。

  科學家們開始認為殘骸會在墜落過程中燒光。但美國搜尋外星文明研究所的天文學家彼得·延尼斯卡斯決定去碰碰運氣。

  “如果我們能找到什麼東西的話,那將是一件大事情,所以你必須試一下。這的確是一次大賭博,”他說。

  延尼斯卡斯12月初飛往蘇丹,與喀土穆大學的穆阿維·哈米德·沙達德教授和他的幾十名學生進入努比亞沙漠。他們最終找到約4公斤2008TC3殘骸。

  驗明正身

  這顆小行星尺寸約4米,重約80噸。經過分析,科學家們認定它屬於罕見的F級小行星,分裂自一顆尺寸超過2.5公裡的小行星1998KU2,今年已經有45億歲,差不多與地球同齡。

  科學家們認為,這顆小行星原本在火星和木星之間的小行星帶上圍繞太陽旋轉,一次碰撞讓它飛到離地球更近一些的軌道上,最終在引力作用下飛向地球。

  美聯社引述美國馬裡蘭大學天文學家露西·麥克法登的話說,這種小行星結構疏鬆脆弱,即使個頭再大些,也不會對地球造成威脅,因為其結構決定它們到達地面之前就會分裂解體。

  美國宇航局宇宙礦物學家邁克爾·佐倫斯基說,殘骸裡不但有鐵和鎳等很多金屬物質,也有石墨,甚至還有極小的鑽石。這些鑽石是那麼小,“如果細菌們要訂婚戒指的話,這些(鑽石)的尺寸應該合適”。

  意義重大

  由於2008TC3這樣的小行星尺寸太小,在太空中難以發現。每年有3到4次類似尺寸的小行星飛臨地球,但到達地面之前在大氣層裡就已分裂燒毀。這是科學家第一次預報和觀測這種類型小行星墜地過程且收集到殘骸。

  《泰晤士報》報道,英國貝爾法斯特女王大學艾倫·菲茨西蒙斯教授說,這件事意義非凡。

  他說:“這是我們跟蹤的首個會與地球碰撞的近地物體。我們能發現它的到來。我們不僅能預測它的落地點,而且,因為有預警,在它到達之前我們可以及時收集這個天體的信息。”

  2008TC3的高齡也給科學家們提供一次研究行星形成的好機會。

  佐倫斯基說,它為研究行星形成早期階段提供一個“絕妙的樣品”。

(責編:劉志燕(實習))
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