美尋找另一個地球 開普勒探測器下月啟程

2009年02月24日11:06  來源:新華網

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  新華網消息:據法新社19日報道,美國航天局(NASA)准備發射開普勒探測器,完成首次尋找太陽系外類地可居星的任務。這是該計劃的負責人在19日宣布的。
開普勒探測器(模擬圖)

美國NASA斯皮策望遠鏡發現的一個雙子星系,起名為HD113766。(模擬圖)科學家猜測,雙子星系中某一個恆星的周圍或許存在類似地球的行星。

  按照預定計劃,當地時間3月5日晚22點48分(格林尼治時間3月6日3點48分),開普勒探測器將搭乘德爾塔-2型運載火箭,從位於美國東南部佛羅裡達州的卡納維拉爾角升空。

  這是美國航天局安排的首次旨在尋找類地岩石行星的任務。這類行星應當圍繞著類似於太陽的恆星轉動,距離不太遠也不太近,其溫度可保証星球表面存在液態水,這是生命存在的基本條件。

  美國航天局天體物理學部主任喬恩·莫爾斯在記者會上解釋說:“開普勒探測器是NASA為發現具備類似地球環境的行星所做努力的關鍵因素。”

  他說:“開普勒將要進行的行星統計工作,對於了解銀河系有多少與地球同級別大小的行星來說十分重要。”

  因此,開普勒探測器將有助於“為將來直接探測圍繞鄰近恆星轉動的此類行星,以及確定其特征的使命做好准備”,莫爾斯補充道。

  耗資將近6億美元的開普勒探測器將在三年半時間內,在銀河系的天鵝星座與天琴星座區域觀測類似於太陽的超過10萬顆恆星。

  計劃負責人表示,開普勒探測器將很可能在那裡發現數百顆行星,大小與地球差不多或者更大,與其恆星的距離各不相同。

  如果類地行星在它們所處的太陽系的所謂可居住區域內很常見,那麼探測器可能會發現數十個。

  相反,如果此類行星很少見,那麼探測器可能一個都發現不了,這說明地球可能是宇宙中的一個特例。開普勒探測任務的科學負責人威廉·博魯茨基指出。

  美國航天局將探測器命名為“開普勒”,是為了紀念1 7世紀的德國天文學家約翰內斯·開普勒。后者發現了行星圍繞太陽轉動的軌道是橢圓形而非圓形。

  自1995年以來,共發現了337個圍繞恆星轉動的外行星(在我們所處的太陽系之外),但全都比地球大很多,所處位置的條件亦無法滿足生命存在。

  法國-歐洲在2006年12月發射的科羅天文衛星的使命是觀測大約9萬顆恆星以尋找外行星。該衛星在2月初發現了最小的外行星,其體積是地球的兩倍,但溫度極高,生命無法存活。

(責編:夏明媛(實習))
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