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遇見恐龍時代的空中霸王

本報記者  余建斌

2011年01月31日08:16    來源:人民網-《人民日報》     留言 0 條     手機看新聞

  與性別有關的達爾文翼龍特征,雌性無頭骨脊(左),雄性有頭骨脊(右)(復原圖由Mark Witton 博士提供)。

  與“T夫人”雌性達爾文翼龍保存在一起的蛋化石(20×28mm)的放大。

  “T夫人”雌性達爾文翼龍(翼展寬0.78米)與她的蛋保存在一起。

  這是一個恐龍時代的故事。1.6億年前,在如今中國遼西地區,到處是火山噴發的情景。一隻“身懷六甲”的達爾文翼龍尋覓良久,終於找到一處看起來比較安全的地方准備下蛋。

  突然附近一座火山猛烈噴發,殃及將要下蛋的這頭翼龍,使其遭遇一次悲慘的事故。她的左前小臂折斷,隨之這場火山噴發引起的滅頂之災最終吞噬了她。她體內已發育完好的軟殼蛋,也隨之流產,翼龍和她的蛋被泥土和時間一同掩埋,靜靜經歷著地球滄海桑田的變遷。

  1.6億年后的2010年,這隻翼龍和隨其保存在一起的蛋的化石被人類發現。人類科學家據此大致描繪出這頭翼龍生前所遭遇的經歷。也正因為這次化石的發現,人類對於區分翼龍的性別有了關鍵的証據,對解決恐龍時代性別鑒定之謎往前邁進了一大步。

  發現這副化石的科學家是中國地質科學院地質研究所呂君昌博士,與浙江自然博物館及英國科學家組成的國際研究小組,這項研究成果發表在了1月21日的《科學》雜志上。

  呂君昌闡述這項成果的重要意義說,最近發現的與蛋保存在一起的這個雌性翼龍化石,為判別這些已絕滅的飛行爬行動物的性別提供了直接証據,解決了長期以來存在的關於翼龍那獨特的、鮮艷的頭骨脊(頭冠)是起什麼作用的問題。

  “這一獨特的新發現,解決了翼龍性別鑒定這個關鍵問題。這件與蛋保存在一起的達爾文翼龍標本,顯示它肯定是雌性。這種可以明確確定性別的發現在化石記錄上是極為罕見的,並且這是翼龍化石中首次報道。”呂君昌說。

  作為飛行爬行動物的翼龍類,也稱之為翼手龍類,是2.2億年到6500萬年前的恐龍時代中生代時期的空中霸王。人類隻能猜測,而尚未能夠清楚辨別翼龍雌雄。性別是生物屬性中最根本性之一,但是在化石記錄中極難有把握地准確地確定,能夠區分翼龍的性別是向前邁進的一大步。

  遭遇事故成為化石的這具雌性達爾文翼龍,在研究過程中被研究小組稱為T夫人(T源自翼龍的英文“Pterosaur”中的字母P不發音),在兩方面區別於雄性達爾文翼龍:她具有相對大的腰帶也就是人們常說的骨盆,以容納輸卵管,而不具有頭骨脊。而雄性個體具有相對小的腰帶和非常發育的頭骨脊。雄性的翼龍大概用這一頭骨脊來恐嚇對手或者吸引像T夫人那樣的異性伴侶。因此,可以判斷具有頭骨脊的是雄性,而不具頭骨脊的是雌性。

  呂君昌總結說,這個翼龍新標本的發現,具有多方面的重要科學意義。最重要的自然是為翼龍類甚至其它的爬行動物性別鑒定提供了直接証據,化石的新發現解決了恐龍時代性別鑒定之謎,與蛋保存一起的雌性翼龍首次顯示了如何用腰帶結構和頭骨脊來判別翼龍的性別。

  這一新發現也提供了許多關於翼龍生殖方面的信息。翼龍類的蛋相對小且具有軟殼。這是典型爬行動物的,但是不同於鳥類下相對大的硬殼蛋。這一點也不奇怪,因為從原料和能量角度上看,小的蛋需要較少的投入。對於積極活躍,精力充沛的、有力量的飛行動物翼龍來說是一個獨特的演化優勢並且可能在像翼展10米多長的大型披羽蛇翼龍的演化來說是一個重要因素。

  此外,許多翼龍都有頭骨脊。在一些特殊的種類,其頭骨脊可達到其頭骨高度的5倍。 科學家長期以來猜想這些頭骨脊用來作為某種炫耀或者為同類發信號,並且隻有雄性才有頭骨脊,而雌性沒有頭骨脊。但是在缺少判別性別的任何直接証據的情況下,這一觀點仍然是推測性的,具有頭骨脊和不具有頭骨脊的類型經常被劃分為完全不同的種類。

  因此,這次的新發現可以很好地解釋困惑科學家100多年的翼龍頭骨脊的問題。現在科學家可以利用判別翼龍性別的知識來研究整個新的領域,比如種群的結構和行為。“我們也可以充當翼龍的媒人,把它們屬於同一種的長期分開的雄性和雌性重新聚在一起。”呂君昌說。

(責任編輯:趙竹青)
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