埃爾米特:數學不及格的天才數學家

王波

2010年07月07日08:44  來源:《中國青年報》

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  考試結果再次証明,夏爾·埃爾米特(Charles Hermite)是位數學天才,但不是個優秀的數學考生。他差點再次栽在巴黎綜合工科學校的數學考試上。

  這已經是埃米爾特第5次參加考試了。這個20歲的年輕人數學天分過人,在數學雜志上發表文章《對五次方程代數解的探討》,震驚了數學界,也為他贏得了數學家的名聲。

  在課堂上,埃米爾特卻不是好學生。他經常閱讀高斯、歐拉和拉格朗日等人的數學著作,然后找老師辯論,還毫不掩飾自己對考試的痛恨。

  “數學課本就是一堆垃圾,數學考得好的,都是些二流頭腦的人,隻懂得搬運垃圾。”這位中學生公開宣稱。

  但最終吃虧的仍是他。每次考不好,老師就用木條打他的腳。直到1840年,埃爾米特轉學到路易大帝學院。

  在那裡,他遇上了數學老師裡夏爾。裡夏爾告訴老埃爾米特,他這個喜歡獨立思考的兒子就是個“年輕的拉格朗日”。但這位數學老師也明白,在那個注重考試的年代,獨創性有時就是一劑毒藥。15年前,他那位頗具數學才華的學生伽羅瓦,就是因為太具獨創性而一次次敗給了考試。

  裡夏爾勸說埃米爾特,從創造性的研究轉向為考試做准備,這樣才能進入綜合工科學校,避免重蹈伽羅瓦的悲劇。

  埃米爾特接受了老師的勸告,但他確實不適合考試——“年輕的拉格朗日”先后經過了5次考試,才僥幸擠進了工科學校的大門。

  然而,僅僅過了一年,他便不得不轉系。教育當局突然下令,殘障者不得在工科學系學習。由於天生右腿殘疾,埃米爾特隻好轉入文學系。

  但他對數學的興趣依然未變,他把自己對阿貝爾函數的研究論文寄給了法國大數學家雅可比。對方不僅回信鼓勵,還期待著將來有一天能向這個年輕人學習,因為他開辟了一個新領域。

  已在數學界嶄露頭角的數學家埃爾米特,數學考試依舊不及格。這差點影響了他從大學裡畢業。幸運的是,他最終勉強通過了考試。

  走出校門,埃爾米特不得不為生計發愁。沒有地方願意接受一個瘸子。

  埃爾米特想到了當數學老師,但他依然要先參加考試,才能獲得任教的資質。好在兩位主考的數學家知道埃米爾特是個數學好手,刻意網開一面。否則,埃米爾特也許根本就通不過這次考試。

  26歲的年輕人受聘於法蘭西學院做一名助教,任務是給學生批改作業。這一改,就是20多年。在這20多年裡,他在函數論、高等代數、微分方程等方面陸續有重要發現,但是在學校裡,這個不會考試也沒法獲得更高學位的人,隻能繼續批改作業。

  直到1869年,47歲的埃爾米特才找到一個合適的職位。巴黎高等師范學校聘請這位舉世聞名的法蘭西科學院院士為教授。不過第二年,他便到了巴黎大學擔任教授。

  埃爾米特在這裡整整工作了27年。他的數學課堂干脆取消了考試。“學問像大海,考試像魚鉤。老師怎麼能把魚挂在魚鉤上教它在大海中學會自由、平衡的游泳呢?”他解釋說。

  這位自稱“對數學的開創性研究中毒很深,熱愛得無法自拔”的殘疾教授,最終贏得了人們的尊重。埃爾米特不僅証明了自然對數的底數e的超越性,還在現代數學各分支中留下好幾個以他姓氏命名的概念。更重要的是,他在巴黎大學訓練出了龐加萊等整整一代卓越的法國數學家,他的經典著作則在世界各地教育了他的同代人。

  而這一切,都源於他對知識本身的尊重。1870年,普法戰爭爆發,獲勝的普魯士人侮辱了法國人。埃爾米特雖然飽含愛國熱情,但仍然保持著冷靜的頭腦,對德意志數學家們取得的成就,給予了高度的肯定和贊賞。在他眼裡,科學是超越國界的,對方的知識和智慧的價值,不因雙方敵對而在另一方不復存在。

  “敵人的數學也是數學。”愛國者埃爾米特這樣認為。

(責任編輯:趙竹青)
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