曾被稱"牛頓第二" 科學家去世墓碑隻寫"熱愛勞動"

2010年04月14日09:20  來源:《中國青年報》

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  盡管有幾位著名的天文學家來應聘,愛爾蘭都柏林大學三一學院還是把天文學教授的職位,給了還沒畢業的大學生威廉·羅恩·哈密頓(William Rowan Hamilton)。這無疑讓人大跌眼鏡。實際上22歲的威廉根本就沒來應聘。而3年之前,這個年輕人還曾因初戀失敗,打算投水自盡。

  原來是離任的布林克利博士推薦了他。博士不僅是這個教授職位的前任,也是愛爾蘭皇家科學院的院長。他自然懂得愛惜自己的名聲。對自己推薦的這個年輕人,他心裡有數。

  在哈密頓17歲那年,布林克利就注意到他了。1822年,哈密頓接觸數學剛剛4年,就在給姐姐的信中,他聲稱自己在閱讀拉普拉斯的著作《天體力學》時,發現拉普拉斯在証明過程中出現了一處錯誤。哈密頓把自己的發現寫成一篇短文,文章被哈密頓的叔叔送到布林克利面前。教授將論文潤色后,不僅幫忙發表了出來,還斷言“這個年輕人已經是他這一代的第一流數學家”。

  事實上,年輕的天才出生不久,便被人關注。隻不過這在很大程度上並非因為科學,而是因為他的語言天賦。

  在他語言造詣很高的牧師叔叔的教導下,哈密頓擁有一段近乎神奇的童年經歷。他3歲時,已能閱讀英語﹔5歲時便能閱讀和翻譯拉丁語、希臘語和希伯來語﹔8歲時掌握了意大利語和法語﹔不到10歲又學習阿拉伯語和梵語。這個近乎變態的叔叔,原本還打算讓孩子學習漢語,最后因“太難搞到漢語書”,隻好作罷。

  恰在此時,哈密頓接觸到牛頓和拉普拉斯的著作,並對此興趣十足。不過,退居第二愛好位置的古典文學,還是在他14歲那年,讓他成了著名人士。在波斯大使訪問都柏林時,這個語言天才用波斯語為大使寫了一篇華麗的歡迎辭。

  1823年,18歲的哈密頓輕而易舉地以第一名的成績考入三一學院,然后得到了所有可以得到的獎勵。在他畢業之前,有人甚至驚呼:“第二個牛頓已經出現。”

  理事會最終尊重了布林克利教授的意見,哈密頓成為三一學院的教授和皇家天文研究員。而這個整天在天文台工作的教授,也沒有令人失望。他很明智地把主要精力用在了數學上,第二年便完成了《光線系統理論》。

  而14年后,這篇杰作也讓著名數學家雅可比在曼徹斯特參加會議時,忍不宣稱“哈密頓是英語國家的拉格朗日”。

  只是當時,光線理論也不怎麼被作者本人重視,哈密頓除了偶爾和湖畔派詩人們談詩論道,大部分的注意力已經轉向了他一生的重大發現四元數上。他的個人生活,也開始混亂不堪。

  1833年,經歷了第二次戀愛失敗的哈密頓倉促和海倫結婚。結果証明這可能是他一生中最大的錯誤。

  他在30歲那年成為哈密頓爵士,兩年后又接任了愛爾蘭皇家科學院院長的職務,但是回到家裡,院長還需要面對一堆雜亂的家務。這對他來說,簡直是不可能完成的任務。

  他和海倫在生下3個孩子后,便因為性格不合而長期分居。哈密頓的家務隻能由一些懶散的仆人操持。這導致他的書房又臟又亂,簡直像一個豬圈。

  在這個“豬圈”裡,哈密頓幾乎不休息地瘋狂工作。他飲毫無規律,還養成了酗酒的習慣。在一次宴會醉酒之后,哈密頓曾戒酒兩年。但在羅斯勛爵的庄園裡參加科學會議時,當年曾應聘三一學院天文學教授職位失敗而歸的天文學家艾利,嘲笑哈密頓“除了喝水什麼也不喝”。這激怒了哈密頓,他重新開始喝酒,並毫無顧忌。

  哈密頓原本性格安靜,但他難以容忍別人對自己的挑舋。曾經有人誹謗他是騙子,他便提出要與對方決斗。好在他的助手從中調和,最終化解了這場危機。

  這也讓哈密頓把人生最后22年的時間,留給了研究四元數。他沉溺於自己的研究,以至於對仆人塞給他的飯菜隨手放在一邊,毫不理睬。

  這種生活方式最終要了他的命。在61歲那年,哈密頓死於痛風。

  在他死后,人們在堆積如山的文稿中,刨出一個個大大小小的盤子,裡面裝著已經風干的豬排,有些他甚至連動都未動。而在一堆雜亂無章的物品中,人們找出來的飯菜,據說夠一大家人吃。

  隻不過,這個痴迷於想的天才,生前根本無暇享用這些美食。而對於聲名,這個美國科學院任命的首批外籍院士之一,也毫不在意。他隻想在墓碑上,注明自己是個“熱愛勞動和熱愛真理的人”。(王波)

(責任編輯:魏艷)
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