冰雪大陸上的“天外來客”

崔靜

2010年01月12日09:41  來源:《科學時報》

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  隕石是研究早期太陽系的“化石”,而全球科學家收集到的隕石碎片中,超過三分之二來自南極。1月8日,中國第26次南極考察格羅夫山隊在南極內陸格羅夫山地區收集到292塊隕石,使中國南極隕石擁有量突破1萬塊,再次印証了科學家將南極譽為“隕石寶庫”的論斷。

  在南極白茫茫的冰雪大陸上,為什麼會有如此多的“天外來客”被集中發現?這些隕石主要出沒在哪裡?南極隕石有哪些特點?新華社記者日前跟隨中國第26次南極考察隊前往格羅夫山地區採訪報道,親身探尋南極隕石之謎。

  為什麼南極隕石如此多?

  在南極冰蓋的某些地區,為什麼會有大量隕石被集中發現?是不是在南極從天而降的隕石本身就特別多呢?事實上,科學家統計發現,在地球上的任何角落,隕石墜落的可能性是大致相等的,隻不過降落在南極的隕石更容易保存下來,並且更容易被考察人員發現。

  科學研究表明,南極之所以可以發現大量隕石,首先是由於南極干燥、嚴寒的氣候條件,如同大冰庫般為保存隕石提供了條件﹔同時,相比世界其他地區,當地的風化作用很小,更利於隕石的保存﹔此外,當地的冰川運動帶動隕石遷移,使它們能在一個區域富集,更容易被發現。

  降落在南極冰蓋上的隕石會深深地鑽入冰面以下,在南極寒冷潔淨的自然條件下被很好地保護起來,並隨著冰川的流動而運動。當冰川遇到南極內陸山脈和冰蓋下隱蔽的山脈時,由於冰下地形的影響,冰被攔阻后不斷上升,表層冰雪不斷升華,使得冰中的隕石距離冰面越來越近,埋藏越來越淺,最終暴露在冰雪表面,並逐步集聚在阻擋冰流的山脈處。在南極冰蓋潔淨的冰面上,黑褐色的隕石遠比在人類居住區更容易被發現。

  

  南極隕石出沒在哪裡?

  在一望無際的南極冰蓋上,發現大量隕石的地方究竟是什麼樣的地方?事實上,絕大多數隕石是在裸露的冰面上或碎石帶中被發現的。

  南極大陸絕大部分被平均厚度達2300米的冰雪覆蓋,直接出露於冰面的陸地僅限於沿岸的部分地區和高聳的山脈。山脈周圍存在大面積裸露的冰面,那裡是冰升華而消耗的地方,也是發現隕石的主要場所。如日本主要的隕石調查地——大和山脈周圍,就分布著南極最大的裸冰區,總面積達4000平方公裡﹔在美國進行隕石調查的南極橫斷山脈周圍,也分布著規模小、數量多的裸冰區。中國在南極發現的隕石,絕大多數是在格羅夫山地區的碎石帶中,有其獨特性。

  留存在裸冰上的隕石較容易辨認,但在碎石帶中,隕石與從近處山體崩塌下來的碎岩石混在一起,常常難以區分,需要考察隊員頂著狂風,冒著嚴寒,跪在冰面上從巨量的碎石中精心挑選出來,如同“海底撈針”。此外,由於山脈附近往往密布著寬窄不等的冰裂隙,考察隊員在收集隕石的過程中必須時刻保持警惕。

  南極隕石有哪些特點?

  與在世界其他大陸發現的隕石相比,在南極發現的隕石有哪些獨特之處?首先是南極隕石的居地年齡最長。居地年齡指隕石降落到地球表面后保存至今的年齡。在人類居住區降落的隕石受到風化的影響通常難以長久保存,但在南極干燥寒冷的環境中,隕石一般可以存留幾十萬年,甚至上百萬年。

  其次,南極隕石不僅數量多且類型豐富。隕石分為50多種,南極隕石幾乎涵蓋了全部種類。不僅如此,科學家還在南極發現了月球隕石和火星隕石,它們是研究月球和火星形成演化的無價之寶。除此之外,科學家還在南極發現了許多非常稀少的隕石種類。

  在南極,隕石保持著較好的原始狀態,這也是南極隕石的一大特點。在發現隕石的南極內陸幾乎沒有生物存在,隕石墜落后,長期在冷凍、無菌的冰中保存,幾乎沒有受到地球上其他物質的污染。研究其中的有機化合物,對於探尋地外生命具有重要意義。

(責任編輯:王太拓(實習))
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