科學家稱:最古老四足動物証據顛覆傳統理論(圖)

群芳

2010年01月08日09:01  

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  保留在古泥巴中的化石足印是動物用四肢爬的証據。(圖片提供:Per Ahlberg等,《自然》)

  研究人員日前發現了最古老四足動物的証據。這些足印和痕跡保存於波蘭東南部的一個廢棄採石場的干泥中,其年代可以回溯到距今3.95億年前。這一發現顛覆了有關陸生動物何時何地首次出現的傳統理論。

  科學家一直相信,生有四肢的動物──即所謂的四足動物──是通過名為希望螈類(elpistostegids)的過渡期生物從魚演化而來的。這些過渡期生物長有偶鰭,而非真正的前肢后肢,並且隻有非常有限的爬行能力。作為迄今為止最古老的希望螈類,提塔利克魚(Tiktaalik)和潘氏魚(Panderichthys)具有3.86億年的歷史。

  然而在波蘭發現的痕跡表明,希望螈類其實是一條進化上的“死胡同”。在採石場中給人留下深刻印象的發現要數那些清晰的足印了──在一些足印中,個體的足趾都能夠被辨認出來。這意味著陸生動物在提塔利克魚和潘氏魚進化出鰭狀結構之前的900萬年便已經有腳了。此外,一些痕跡表明,當時的陸生動物能夠用處於對角線位置的雙足行走,而同樣的步態對於有鰭生物而言是不可思議的。該研究團隊負責人、從2002年便開始在此進行發掘工作的華沙大學古生物學家Grzegorz Niedzwiedzki表示:“這是一隻生有四肢的動物,並且隻能是四足動物。”

  足跡周圍的表面保存得異常完好,隻留有一些干泥的裂紋和雨滴的痕跡。這些足跡並沒有表現出拖著尾巴或肚皮著地的跡象,表明在動物的四足留下足印的同時,軀體和尾部是漂浮在淺水中的。根據周圍的環境特征以及在附近發現的無脊椎動物化石,Niedzwiedzki認為,這些早期的四足動物似乎正在穿過某種鹽瀉湖。這多少讓人感到吃驚──傳統觀點認為,最早的四足動物是從淡水河流中遷移到陸地上來的。研究小組在1月7日出版的《自然》雜志上報告了這一研究成果。

  這一足印的發現也讓其他古生物學家大吃一驚。英國劍橋大學的Jennifer Clack表示:“我以為我們已經清楚地建立了有肢四足動物的起源時間。看來我們不得不重新思考整個過程。”

  Niedzwiedzki的研究小組如今正在尋找這些四足動物的身體化石以佐証新發現的足印,他們希望獲得留下這些足印的生物的更多信息。Niedzwiedzki說,分析骨骼化石將有助於解釋這些早期四足動物與它們的有鰭祖先之間的關系。

(責任編輯:王太拓(實習))
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