美國下一代運載火箭“戰神I-X”進行飛行測試

張夢然

2009年10月30日09:23  來源:《科技日報》

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攝影師捕捉到“戰神I-X”火箭突破音障的瞬間,火箭上部宛如套上一個罩子。

  據美國太空網

  據美國宇航局(NASA)網站消息,美國東部時間28日11時30分(北京時間28日23時30分),美國“戰神I-X”火箭於佛羅裡達州肯尼迪航天中心騰空而起。這是美國首次對下一代運載火箭進行飛行測試。發射前NASA官員就指出,無論結果如何,其數據至關重要。

  “戰神I-X”原定在27日早上發射,美國所有的媒體寸步不離地盯著它起飛。可惜當時就在它頭上頂著一大朵雲,遲疑再三后它還是決定推遲行動。

  不過,媒體和群眾仍是激動不減。其不僅在於“戰神I-X”是枚造價達4.45億美元的火箭,而且高100米的它立在發射台上就像一棵大聖誕樹一樣,還因為NASA上一次測試新太空載具已是1981年的事了,更因為它一飛沖天如同拉開了一層帷幕,帷幕之后有人類再次重返月球、首次登臨火星的希望。

  美航天飛機時代行將結束

  NASA上一次試發射的對象,就是2003年不幸空中解體的“哥倫比亞號”穿梭機。

  空難后前總統布什下令推行全新載人航天項目“星座計劃”,計劃於2017年重返月球,並為登陸火星做准備。“星座項目”的三大支柱,就是“戰神”系列火箭、“奧賴恩”載人航天器及“牽牛星”月球登陸器。本次發射的“戰神I-X”是“戰神”系列的模型火箭。

  而美國現役航天飛機將於2010年全部退役。

  就在不久前,NASA公布了明年9月進行最后一次航天飛機飛行的人員名單,這6人將為國際空間站送去一個加壓后勤艙,“謝幕演出”后美國“航天飛機時代”正式畫下句點。

  美國航天飛機於1982年首飛,數十年間承載了人類太空探索的記憶和感情。從技術的背景來看,航天飛機是美蘇在冷戰時期進行技術競賽所帶來的空間成就,在它問世后,人類航天活動的范圍被擴大了。航天飛機相對較安全,又省地方,減少了空間活動的費用,還擔負了多種任務:建設國際空間站、釋放衛星進入近地軌道、搭載宇航員進入太空、回收在軌失效衛星等。美國有3架現役航天飛機——“發現”號、“奮進”號和“阿特蘭蒂斯”號,它們會在退休前盡職盡責地完成空間站的基本建設任務。

  下一代運載火箭欲挑大梁

  “戰神I-X”本次升空約兩分鐘后,其第一級與第二級發生分離。前者在降落傘的協助下落入大西洋,並被回收用於分析研究其在飛行過程中的安全性和穩定性。而“戰神I-X”800多噸的重量中,還包含了700多個傳感器,在當天的測試過程中,這些傳感器不斷向地面控制中心傳輸飛行的參數數據。這些才是本次火箭發射行動中至關重要的。

  這一系列火箭以古希臘神話中的戰神Ares為名,分“戰神I”和“戰神V”,“戰神V”仍處於研發階段。因“星座項目”採取人貨分離的運輸方法,“戰神I”負責運送“奧賴恩”及宇航員。

  關於“奧賴恩”,一向“謙虛”的NASA稱其飛船設計隻會更成熟沒有最成熟,“奧賴恩”要比航天飛機安全10倍。為了重返地球大氣層時的安全可靠,它還特意長成了圓錐狀。

  “奧賴恩”這個航天器,融入了計算機、電子、生命支持、推進系統及熱防護系統等高新技術,以后將主要接航天飛機的棒,運送美國宇航員往返國際空間站,並肩負重返月球以及登上火星乃至進入更遙遠空間的重任。

  然而,廢黜原霸主、改換新朝代豈是易事。在航天飛機時代終結后,美國何時能恢復原有的載人航天實力,眾說紛紜。“奧賴恩”及“戰神”最早也得在2015年才能進行載人航天活動,斷檔的這4年必將是美國航天史的“艱難歲月”﹔且奧巴馬政府上台后任命獨立委員會重新審查這一項目,現已証明資金缺乏,“奧賴恩”及“戰神”其實前途未卜。

  另一方面,波音公司表示,如果NASA點頭,波音作為美國國防承包商願意提供技術支持,使航天飛機在2010年之后超期服役再跑幾個來回。但馬上有聲音指出其不周之處:航天飛機們實在垂垂老矣,能飛但不能安全地飛,倒是你們願意的話,不如由私營航空航天公司研發商業航天器,以做過渡。

  不過,這麼一項技術、資金、時間都是硬活兒的挑戰,張口可要小心。

(責任編輯:魏艷)
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