科技館展品細讀:生命的魔戒 隕石之“王”

2009年09月20日09:12  來源:《新京報》

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Brenham橄欖隕鐵
Brenham橄欖隕鐵
  在波瀾壯闊的生命長卷中,有一個神奇的角色,“意外”地出現在生命起源和演化的各個篇章———它就是隕石。

  地球生命如何起源?人類還無法回答。科學假說林林總總,其中一種就與隕石有關:科學家從和太陽一樣古老的碳質球粒隕石中,發現了被譽為生命基石的氨基酸,而且其中一些種類從未在地球上發現過。也就是說,在地球誕生之前,這些氨基酸就已經隨著隕石在太陽系中游蕩———極大地開拓了科學家關於生命起源問題的思考和想象空間。

  地球生命如何演化發展?科學家一直在思考全球災變對進化的推動作用。隕石學家分析隕落地球的石鐵隕石和鐵隕石,發現它們其實是數十顆類地小行星的殘骸———我們周圍天體的毀滅性碰撞並不罕見。依據這一線索,科學家們發現地球上物種更替進化與地外物質的撞擊有很強的關聯,特別是6500萬年前的一次小行星撞擊很可能直接導致了包括恐龍在內的中生代物種大滅絕(大約70%的物種被徹底從地球上抹去)。而恐龍的意外滅絕,卻賦予哺乳動物快速進化稱霸地球的機會。天體撞擊作為進化的推手,對地球生命是幸運,還是不幸呢?

  生命來自何方,又去向何處?面對這個科學終極問題,隕石這枚生命的魔戒給了人類很多的啟示。

  隕石之“王”

  命名:Brenham橄欖隕鐵

  分類:石鐵隕石PMG-an

  發現時間:1882年

  發現地點:美國堪薩斯州

  標本重量:3250克

  尺寸:164mm×229mm×85 mm

  共同收藏:英國倫敦自然歷史博物館、美國華盛頓國家自然歷史博物館、美國紐約美國自然歷史博物館

  太陽系類地行星和小行星母體為近似球粒隕石的鬆散岩石。在星體形成的過程中,融化的金屬和硅酸鹽質的岩石,就像不相溶的油和水,逐漸分成金屬內核和硅酸鹽幔。在核幔的過渡區域,鐵鎳合金和橄欖石發生混合。突如其來的劇烈天體碰撞,星核分崩離析,鐵鎳合金和橄欖石包裹體也一並被拋進宇宙空間,形成橄欖隕鐵。

  橄欖隕鐵極為罕見,至今隻發現了84次,再加上奇特的藝術形態、寶石級的橄欖晶體和不平凡的來歷,它們被譽為“隕石之王”。更為重要的是橄欖隕鐵的科研價值———人類至今無法直接研究地球內部構造,而天上掉下來的橄欖隕鐵是研究我們腳下的地球的天然標本。

  所展Brenham橄欖隕鐵由差不多等量的寶石級橄欖石晶體和鐵鎳合金組成。它是世界上極少數有伴生隕石坑(10米量級)的隕石。隕石學上,Brenham 隕石還有裡程碑式的歷史意義。20世紀初Harvey H. Nininger(1887-1986)通過收集和研究Brenham隕石,成為世界上第一個職業研究隕石的人。在他之后,大量科學家開始專職研究隕石,使得本來隻在科學角落裡偶被問津的隕石,最終成為一個獨立完善的科學分支。

(責任編輯:熊旭(實習))
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